Explorando el distrito Kutch de Gujarat, India a través de su arte

Aquí está todo lo que necesita saber sobre alojarse en un albergue

Tela bordada que cuelga de un tendedero enfrente de una casa decorada con techo de paja

Mi esposo y yo habíamos estado viviendo en el bullicioso y concurrido Mumbai durante tres meses cuando nos encontramos topando con un camino de tierra en un autorickshaw conducido por un hombre llamado Bharat. Estábamos rodeados de campos de aceite de ricino, pantanos llenos de pájaros y kilómetros de arena plana. Ocasionalmente veíamos grupos de chozas bajas de barro y mujeres y niñas caminando con jarras de agua sobre sus cabezas. En un momento, nos detuvimos en un gran abrevadero donde los camellos y los búfalos bebían y nadaban mientras un par de pastores vigilaban cerca.

Estábamos en el distrito Kutch de Gujarat, el estado indio ubicado entre Maharashtra, donde se encuentra Mumbai, y la frontera de Pakistán al norte. Esta era la India remota y rural , bastante diferente al bullicioso Bombay (el antiguo nombre de Mumbai que la mayoría de los lugareños todavía usan) al que estábamos acostumbrados. Mumbai está llena de multitudes de personas vestidas de colores que se apresuran en sus estrechas calles, tratando de evitar que las bicicletas y las autocarreras se deslicen alrededor de los taxis torpes mientras los claxon suenan sin parar. Una espesa niebla gris de contaminación se cierne sobre toda la ciudad, el espacio personal es difícil de encontrar y una cacofonía de olores y sonidos te bombardea casi en todas partes: Mumbai está vibrando con la humanidad y es, a su manera, hermosa.Pero también agotador.

Vinimos a Kutch para escapar, para deleitarnos con los espacios abiertos y la naturaleza asombrosa, y para encontrarnos con los artesanos de los que tanto escuchamos. Nuestro tiempo en la India nos llevó por todo el vasto país, incluidas las paradas populares a través del Triángulo Dorado y más allá, pero estábamos buscando algo diferente, un lugar menos transitado. Amigos nuestros prometieron que Kutch no era como ninguna otra parte de la India o del mundo.  Y tenían razón.

Haciendo nuestro camino a Bhuj

Bhuj, la ciudad más grande de Kutch, está a solo 3 horas de la frontera con Pakistán. Para llegar allí, tuvimos que volar desde Mumbai a Ahmedabad, la capital de Gujarat, y luego tomar un tren de ocho horas al oeste. (Aunque volar a Bhuj es una opción).

Bhuj es algo así como una gloria desvaída. La antigua ciudad amurallada se fundó en el año 1500 y fue gobernada por la dinastía Jadeja de Rajputs, una de las dinastías hindúes más antiguas, durante cientos de años hasta que India estableció una república en 1947. Hay un fuerte en la cima de una colina en Bhuj que fue el sitio de muchas batallas, incluidos los ataques de mogoles, musulmanes y británicos. La ciudad también ha sufrido muchos terremotos, más recientemente en 2001, que resultaron en la destrucción devastadora de edificios antiguos y muchas vidas perdidas.Si bien se han realizado algunas mejoras en los años transcurridos desde que aún vimos muchos edificios medio demolidos y carreteras en ruinas.

Cuando finalmente llegamos a Buhj, nuestra primera parada fue el Aina Mahal , un palacio que data del siglo XVIII y que ahora es un museo. Estábamos buscando a Pramod Jethi, el hombre que (literalmente) escribió el libro sobre Kutch, su historia, tribus y artesanías tribales. Como ex curador del Museo Aina Mahal y experto residente en las 875 aldeas y habitantes de Kutch, no hay mejor guía para el área que el Sr. Jethi.

Lo encontramos sentado afuera de Aina Mahal y después de discutir lo que queríamos ver, creó un itinerario para nosotros y nos conectó con un conductor y un guía: Bharat. A la mañana siguiente, Baharat nos recogió en su autorickshaw y estábamos en camino, dejando la ciudad detrás de nosotros.

techo colorido de la cabaña con cuadrados verde azulado, rojo, amarillo y morado y vigas de soporte de color rosa.  Cada cuadrado tiene un pequeño espejo redondo en ir
 Devorah Lev-Tov
blanco era la pared con decoraciones de arcilla adornadas con pequeños espejos
Devorah Lev-Tov
pared decorada de una casa con pequeños espejos dispuestos artísticamente en una pared verde menta desteñida
 Devorah Lev-Tov
Cerca de un espejo de pared de diseño con un motivo floral en Kutch, India
 Devorah Lev-Tov

Los pueblos de Kutch

Los siguientes tres días fueron un torbellino de explorar aldeas, aprender sobre varias tribus y sus increíbles artesanías, y conocer a tantas personas generosas que nos invitaron a sus hogares. ¡Y qué hogares eran estos! Aunque pequeño (solo una habitación), fue fácil decir cuán importante es el arte para la gente de Kutch. Estas no eran simples chozas de barro: muchas estaban cubiertas por dentro y por fuera con intrincados espejos pegados en el barro esculpido para que brillaran al sol, mientras que otras estaban pintadas en colores brillantes.El elaborado trabajo de espejo continuó en el interior, a veces actuando como muebles, sosteniendo televisores y platos, y a veces actuando como pura decoración.

Durante los tres días, conocimos a personas de varias tribus diferentes (Dhanetah Jat, Gharacia Jat, Harijan y Rabari) que vivían entre los pueblos de Ludiya, Dhordo, Khodai, Bhirendiara, Khavda y Hodka. Casi nadie hablaba inglés (lo que hace la mayoría de los indios urbanos), sino un dialecto local y algo de hindi. Con una barrera del idioma y una distancia considerable entre las aldeas, vimos rápidamente lo esencial que es tener un guía experto en Kutch. Sin Bharat, no hubiéramos podido ver o experimentar casi tanto.

A través de Bharat, aprendimos que en su mayor parte los hombres trabajaban en los campos, pastando vacas y ovejas, mientras que las mujeres cuidaban el hogar. Algunas tribus son nómadas o seminómadas y terminaron en Kutch desde lugares como Jaisalmer , Pakistán, Irán y Afganistán. Cada tribu tiene un tipo específico de ropa, bordados y joyas. Por ejemplo, las mujeres Jat cosen complejos bordados cuadrados en corbatas y los usan sobre vestidos rojos, mientras que los hombres visten toda la vestimenta blanca con corbatas en lugar de botones y turbantes blancos.Cuando se casan, las mujeres Rabari reciben un collar de oro especial adornado con lo que parecen encantos. Tras una inspección más cercana (y con una explicación), se reveló que cada uno de estos encantos es en realidad una herramienta: un palillo de dientes, un palillo para los oídos y una lima de uñas, todos hechos de oro macizo. Las mujeres Rabari también usan aretes intrincados en múltiples perforaciones en las orejas que estiran sus lóbulos y algunos hombres también tienen grandes agujeros para las orejas. Las mujeres de Harijan usan grandes anillos en la nariz en forma de disco, túnicas de colores brillantes y muy bordadas, y montones de pulseras blancas en la parte superior de los brazos y las de color que salen de sus muñecas.

elaborados aretes de oro en una mujer india con lóbulos de las orejas estirados
Devorah Lev-Tov 

Bharat nos llevó a varios hogares para reunirnos con los aldeanos. Todos fueron muy acogedores y amables, lo que me sorprendió. En los Estados Unidos, de donde soy, sería extraño llevar a un visitante a la casa de un extraño, solo para ver cómo viven. Pero en Kutch, fuimos recibidos con los brazos abiertos. También experimentamos este tipo de hospitalidad en otras partes de la India, especialmente con personas que eran bastante pobres y tenían muy poco. No importa cuán humilde sea su situación de vida, nos invitan a entrar y nos ofrecen un poco de té.Fue una cortesía común y creó la inconfundible sensación de calidez y generosidad que a veces puede ser difícil de encontrar como viajero.

Cerca de manos bordando una bufanda en Kutch
Devorah Lev-Tov 
Un plato de terracota y la tapa en un taburete.  El plato está decorado con blakck y pintura blanca.
 Devorah Lev-Tov
mand usando un torno para aplicar color a una pieza de madera en Kutch
Devorah Lev-Tov 
Hombre pintando un diseño amarillo sobre un trozo de tela roja
Devorah Lev-Tov

Artesanías tribales de Kutch

Mientras viajábamos por Kutch, algunas personas intentaron vendernos algunas de sus artesanías y me alentaron a probarme gruesas pulseras de plata, mientras que otras nos permitieron observarlas mientras trabajaban. Varios nos ofrecieron comida y té, y ocasionalmente almorzamos, ofreciéndonos pagar algunas rupias por una comida sencilla de chapatti con pan plano y curry de verduras. Las artesanías varían de un pueblo a otro, pero todas fueron impresionantes.

El pueblo de Khavda tiene un estilo único de cerámica de terracota decorada. Los hombres son responsables de tirar y dar forma a la rueda, mientras que las mujeres pintan las decoraciones simples de líneas y puntos con pintura a base de arcilla. Vimos a una mujer colocar un plato en un soporte giratorio que giraba lentamente mientras sostenía un cepillo delgado en su lugar para crear líneas perfectamente uniformes. Después de la decoración, la cerámica se seca al sol antes de hornearse en un horno alimentado por madera seca y estiércol de vaca, luego se recubre con geru, un tipo de tierra, para darle el icónico color rojo.

En el pueblo de Nirona, donde hace cientos de años muchos inmigrantes hindúes vinieron de Pakistán, vimos tres formas de arte antiguas en acción: campanas de cobre hechas a mano, lacas y jadeos rogan. La gente de Kutch usa las campanas de cobre alrededor del cuello de los camellos y los búfalos para rastrear a los animales. Conocimos a Husen Sidhik Luhar y lo vimos golpear campanas de cobre con restos de metal reciclado y moldearlas con muescas interconectadas en lugar de soldar. Las campanas vienen en 13 tamaños diferentes, desde muy pequeñas hasta muy grandes.Compramos varios porque, por supuesto, también hacen hermosas campanas y decoración al aire libre.

El complejo trabajo de lacado de Nirona está hecho por un artesano que opera el torno con los pies, haciendo girar el artículo que quiere lacar de un lado a otro. Primero, cortó ranuras en la madera, luego aplicó la laca tomando un trozo de resina de color y sosteniéndolo contra el objeto giratorio. La fricción crea suficiente calor para derretir la sustancia cerosa sobre el objeto, coloreándolo.

Luego conocimos a Abdul Gafur Kahtri, un miembro de octava generación de una familia que ha creado arte rogan durante más de 300 años. La familia es la última que queda en crear pintura rogan y Abdul ha dedicado su vida a salvar el arte moribundo compartiéndolo con el mundo y enseñándolo al resto de su familia para asegurar que la línea de sangre continúe. Él y su hijo Jumma nos demostraron el antiguo arte de la pintura rogan, primero hirviendo aceite de ricino en una pasta pegajosa y agregando varios polvos de colores.Luego, Jumma usó una varilla de hierro delgada para estirar la pasta en diseños que pintaban sobre la mitad de una pieza de tela. Finalmente, dobló la tela por la mitad, transfiriendo el diseño al otro lado. La pieza completada era un intrincado patrón simétrico que imitaba una explosión de colores colocados con mucha precisión. Nunca había visto este método de pintura antes, desde los ingredientes hasta la técnica.

Silueta de paisaje puesta de sol multicolor del Gran Rann de Kutch, Gujarat
KS-Art / Getty Images

Además de todo el increíble arte hecho por el hombre, también pudimos ver una de las mejores creaciones de la Madre Naturaleza. Una tarde, Bharat nos llevó al Gran Rann, conocido por ser el desierto de sal más grande del mundo . Ocupa una gran parte del desierto de Thar y cruza la frontera hacia Pakistán. Bharat nos dijo que la única forma de atravesar el desierto blanco es en camello y después de verlo, y caminar sobre él, le creo. Parte de la sal es seca y dura, pero cuanto más avanzas, más pantanosa se vuelve y pronto te encuentras hundiéndote en el agua salobre.

Durante nuestros tres días de exploración de la aldea, pasamos una noche en un hotel que había visto mejores días en Bhuj y una noche en el  Shaam-E-Sarhad Village Resort en Hodka, una aldea con un hotel de propiedad y operación tribal. Las habitaciones son en realidad chozas de barro tradicionales y "carpas ecológicas" que se han actualizado con comodidades modernas, incluidos baños en suite. Las cabañas y carpas cuentan con el detallado trabajo de espejo que vimos en los hogares de las personas, así como textiles brillantes y cerámica de Khavda.

En nuestra última noche en Hodka, después de comer una cena buffet de cocina local en la carpa al aire libre del hotel, nos reunimos con algunos otros invitados alrededor de una fogata mientras algunos músicos tocaban música local. Pensando en todo el arte que habíamos visto, se me ocurrió que ninguna de estas cosas podría convertirse en un museo. Pero eso no lo hizo menos hermoso, menos impresionante, menos auténtico o menos digno de ser llamado arte. Puede ser fácil relegar nuestra visualización de arte a museos y galerías y despreciar las cosas simplemente etiquetadas como "artesanías". Pero rara vez podemos ver el verdadero arte hecho con materiales tan simples, utilizando métodos transmitidos durante cientos de años entre miembros de la familia, creando cosas que son tan hermosas como cualquier cosa que cuelgue en la pared de una galería.