Viaje por carretera a través de los parques nacionales de Sudáfrica con un niño pequeño

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Familia sentada en la cima de una roca en Sudáfrica

Antes de que naciera mi hija, mi esposo y yo éramos aventureros dedicados. Solo verdaderamente felices en el camino, partimos en un viaje de mochilero de un año por el sudeste asiático solo tres semanas después de conocernos. Desde entonces, nuestras aventuras han incluido acampar en Namibia , bucear con tiburones toro en Fiji y navegar en canoa durante una semana a lo largo del río Yukón . Cuando descubrimos que íbamos a ser padres, estábamos muy emocionados. También lo estaban todos nuestros amigos y familiares, pero muchos de ellos seguían diciendo lo mismo: que con un pequeño en camino, tendríamos que reducir la velocidad, tranquilizarnos y dejar de aventuras por un tiempo al menos. 

Comencé a sentirme un poco claustrofóbico, ¿seguramente no era un sueño completamente imposible continuar explorando el mundo con nuestra hija a cuestas? Maia nació en abril de 2018, y durante las primeras semanas milagrosas de la maternidad, viajar fue lo más alejado de mi mente. Luego, cuando el torbellino de aprender cómo mantener vivo a un pequeño humano había disminuido un poco, comenzamos a planear nuestras primeras aventuras como familia. Maia realizó su primer safari a los tres meses de edad (tuve que cambiar un pañal particularmente delicioso en el portón trasero de nuestra camioneta, luego me encontré con un orgullo de leones en la siguiente esquina).La llevamos a pescar tigre a los cinco meses y descubrimos que con suficiente planificación (y un sentido del humor a prueba de balas), los bebés son en realidad compañeros de viaje bastante amables. 

Luego, poco después de su primer cumpleaños, nuestra hermosa niña aprendió a caminar. Acostarla de forma segura en un lugar y esperar que todavía estuviera allí un minuto después era cosa del pasado, lo que significaba que era hora de probar el Nivel 2 de crianza de aventuras: Viajar con un niño pequeño. 

Niño mirando una manada de cebras por la ventana de un automóvil
Jessica Macdonald

Planificando el viaje

Nuestra primera tarea fue decidir a dónde ir. Se descartó cualquier lugar que requiriera vacunas graves o píldoras contra la malaria , y en aras de mantener las cosas asequibles, descartamos vuelos largos. Finalmente, decidimos hacer un viaje por carretera alrededor de nuestro país de origen, Sudáfrica , con la intención de marcar tantos parques nacionales como sea posible. Soy un gran admirador de nuestros parques nacionales. Tienen un buen precio en términos de tarifas de entrada y alojamiento, y a menudo son tan espectaculares como las reservas privadas exorbitantemente caras. 

Un parque, en particular, había ocupado durante mucho tiempo el primer lugar en mi lista de deseos: el Parque Transfronterizo Kgalagadi , ubicado en el extremo norte del país, en la frontera con Namibia y Botswana. Famoso por sus depredadores, es uno de los páramos más vírgenes de Sudáfrica. Puede conducir allí en poco más de 12 horas desde nuestra casa en la costa del este de Londres, pero decidimos tomar una ruta más tortuosa. Después de varios recálculos, nos decidimos por un itinerario que nos llevaría hacia el interior hasta la región semidesértica de Karoo, luego hacia el sur hasta los viñedos de Franschhoek y Ciudad del Cabo.Luego, conduciríamos por la costa oeste hasta el Parque Nacional Namaqua, antes de dirigirnos tierra adentro a Kgalagadi y luego regresar a casa a través de Kimberley, la famosa ciudad minera de diamantes. 

En total, viajaríamos alrededor de 2,300 millas, visitando cuatro provincias y siete parques nacionales. Cada etapa del viaje fue cuidadosamente planificada para que nuestro tiempo en el auto se mantuviera manejable para Maia. Esto significaba planificar muchos comienzos de madrugada para que ella durmiera durante los tramos más largos y asegurarse de tener en cuenta muchos descansos de aburrimiento. 

Embalaje, desembalaje y reempaque

La principal diferencia entre viajar en pareja y viajar en familia se hizo evidente cuando comenzamos a empacar. En el pasado, esto significaba adelgazar sin piedad lo esencial hasta que pudiéramos llevar nuestras vidas en nuestras mochilas. Ahora, me alegré de que estuviéramos conduciendo nuestro propio vehículo porque la cantidad que necesitábamos llevar con nosotros era francamente montañosa. Eran los no negociables, como el asiento para el automóvil, la cuna de camping y la silla alta de Maia. Luego estaban sus no negociables: Nigel, el pingüino de peluche; Violet, el perro que habla; y un juego de cubos y palas de plástico, por nombrar algunos.Para hacer las cosas más complicadas, decidimos probar la teoría de que no hay límites para viajar con un niño pequeño acampando durante la mitad de las noches también. Entonces, una tienda de campaña, estufa y otras necesidades de supervivencia se agregaron a la creciente pila.  

Finalmente, después de muchas deliberaciones sobre lo que podía y no podía dejarse atrás de manera realista, nuestra selección final se hizo y estábamos listos para comenzar. 

Etapa uno: Parque Nacional Karoo

Con Maia durmiendo en el asiento de su auto y nuestros faros en la oscuridad al salir de la ciudad, sentí la sensación de emoción que solo una aventura inminente puede traer. Cuando despertó, ya estábamos acercándonos a nuestra primera parada: el Parque Nacional Camdeboo , famoso por sus picos, valles y formaciones geológicas. Este sería un breve descanso, una oportunidad para que ella se quedara sin energía mientras subíamos al mirador con vista al espectacular Valle de la Desolación.Todavía tropezando con los pies de su bebé, se detenía cada pocos minutos para maravillarse con una nueva flor o señalar un pájaro ("pájaro" es su primera y más favorita palabra). Me di cuenta de que, aunque ciertamente requiere mucho más esfuerzo, viajar con un niño pequeño le da el privilegio de ver el mundo con algo de la maravilla que hacen. 

Nuestro primer desafío llegó esa noche. Habíamos dejado Camdeboo y llegamos a nuestro campamento en el Parque Nacional Karoo , donde Maia había pasado una hora feliz jugando en el polvo mientras montamos la tienda. El parque se encuentra en medio del Karoo, una vasta área de árido semi-desierto donde los matorrales abiertos se intercalan con grandes crestas y mesetas. Es una tierra de intenso calor y frío tembloroso, donde los fuertes klipspringers y el pequeño grysbok aparecen como sombras entre las rocas y las tortugas gigantes deambulan plácidamente a lo largo del camino.Conocimos a algunos de estos reptiles de aspecto prehistórico en el campamento, para gran fascinación de Maia. Todo estuvo bien hasta que las nubes de tormenta comenzaron a acumularse, la luz se extinguió abruptamente y los cielos se abrieron. Pasamos la primera noche de nuestro viaje esperando que la carpa no se lavara, ya que Maia compitió con los truenos para ver quién podía gritar más fuerte. 

No se tuvo sueño. Sin embargo, la carpa se mantuvo, y nuestro tiempo en el Karoo no tan seco fue rescatado por un fantástico encuentro cercano con un chacal en el parque al día siguiente. 

Padre e hija se encuentran con una tortuga gigante
Jessica Macdonald

Pierna Dos: Franschhoek

Nuestra segunda noche debajo del lienzo en el Karoo transcurrió sin incidentes, y con energía y entusiasmo renovados nos metimos de nuevo en el automóvil y continuamos hacia Franschhoek en Cape Winelands. El paisaje en el camino fue simplemente impresionante; majestuosas montañas desplegadas contra un cielo azul profundo, con hileras de vides en línea recta que cubren las laderas a ambos lados de la carretera. Nuestro campamento para las próximas dos noches fue igualmente idílico, con un arroyo de truchas a lo largo de un límite y mucha hierba verde para que Maia corriera libremente.Teníamos un objetivo para nuestro tiempo en Franschhoek, y ese fue un día dedicado a visitar las famosas bodegas de la región en el Wine Tram . El personal de Wine Tram le dio la bienvenida a Maia con los brazos abiertos, incluso le dio su propia copa de vino de plástico para "probar" en el camino. 

Todas las bodegas que visitamos eran increíblemente hermosas. Nuestra cata de vinos en Babylonstoren no fue tan romántica como podría haber sido, ya que mi esposo y yo tuvimos que turnarnos para interferir con Maia, para quien las filas de botellas y vasos de exhibición del restaurante eran demasiado tentadores. Pero en Vrede on Lust, ella se dejó caer servicialmente a dormir debajo de la mesa mientras probamos la exquisita cocina de la granja a la mesa por la cual el Cabo es famoso. Mientras tanto, en Boschendal, tuvo el mejor momento de su vida ayudándonos con nuestro maridaje de chocolate y conociendo a las ardillas domesticadas del restaurante.Todos los que conocimos estaban encantados con su obvio disfrute, y conocimos a algunas personas maravillosas gracias a ella. Resulta que los niños lindos son los mejores iniciadores de conversación. 

Padre e hija brindando copas en el Tranvía del Vino Franschhoek
Jessica Macdonald

Etapa tres: Ciudad del Cabo

Próxima parada: Ciudad del Cabo . Los primos de Maia viven en la Ciudad Madre, y pasamos un día increíble con los tres niños en el Acuario Two Oceans en el V&A Waterfront . Los enormes rayos y tiburones, fuentes de asombro incluso para los adultos más hastiados, fueron completamente alucinantes para nuestro hijo de un año. Permaneció en el túnel submarino de plexiglás durante al menos media hora, paralizada por las criaturas del océano que nadaban sobre su cabeza. Al día siguiente nos dirigimos hacia el sur a lo largo de la Península del Cabo a Simon's Town para ver la colonia de pingüinos salvajes en Boulders Beach .Estos pequeños pájaros cómicos han sido mis favoritos desde que yo tenía la edad de Maia, y claramente, ella sigue a su madre, porque fue todo lo que pudimos hacer para evitar que se uniera a ellos en la playa. Todos ellos fueron debidamente bautizados como Nigel, después de su pingüino de juguete. 

Padre e hija miran dentro del tanque del acuario de Ciudad del Cabo
Jessica Macdonald

Pata Cuatro: La Costa Oeste

Después de dirigirnos al norte de Ciudad del Cabo a lo largo de la remota costa oeste , comenzamos a aventurarnos en un territorio en el que ni mi esposo ni yo habíamos estado antes. Pasamos una mañana buscando flamencos y otras aves de humedales en las lagunas costeras del Parque Nacional West Coast y nos quedamos en una hermosa casa de huéspedes en la pequeña comunidad pesquera de Lambert's Bay. Por la mañana, el propietario trajo tortugas leopardo bebé a la mesa del desayuno para que Maia jugara. Nuestro destino principal era el Parque Nacional Namaqua , donde teníamos una cabaña para nosotros en una cresta con vista al valle de abajo.Dependiendo de la hora del día, el valle era un estudio en naranja polvoriento, morado como moretones o azul suave, siempre cambiante, siempre hermoso. 

Pasamos tres días en el parque, que casi teníamos para nosotros. Llevamos nuestro vehículo fuera de la carretera en desafiantes pistas 4x4, con Maia montando una escopeta en mi regazo y gritando de alegría cada vez que la cabina se balanceaba sobre una roca o se hundía en un chapuzón. Vimos águilas altísimas y elegantes gemasbok de cuernos largos, delgados árboles temblorosos y cráneos blanqueados de animales que no habían sobrevivido a la última sequía. En un momento, salí del auto y casi encima de una serpiente gigante y negra, que resultó ser una cobra escupidora muy venenosa .Después de eso, verificamos con mucho cuidado antes de permitir que Maia juegue en el parche de matorrales alrededor de la cabina. Fueron unos días salvajes y mágicos y lo más destacado del viaje. 

Cabaña con vista a un valle en el Parque Nacional Namaqua
Jessica Macdonald

Etapa cinco: Parque transfronterizo de Kgalagadi 

Finalmente, era hora de ir tan al norte como pudiéramos ir al Kgalagadi. El viaje en auto desde el Parque Nacional Namaqua tomó siete horas, el tramo más largo del viaje. Maia lo manejó como una campeona hasta las últimas dos horas, cuando tuvimos que recurrir al iPad y su programa favorito, "El pequeño reino de Ben y Holly", para mantener intacto su sentido del humor. Cuando llegamos al parque, ya era tarde, y cuando recibimos las llaves de nuestro chalet con cocina en la recepción, escuchamos a otro grupo hablar sobre los increíbles avistamientos que habían tenido ese día.Con niveles de emoción en el punto álgido, no podíamos esperar a nuestra primera incursión en el parque. 

Como todos los parques nacionales de Sudáfrica, Kgalagadi permite a los visitantes conducir por su cuenta . Esto te da la libertad de ir a donde quieras y pasar el tiempo que quieras admirando a los animales que ves en el camino. Los paisajes son impresionantes. Las grandes dunas de oro rojo crean contornos nítidos contra el cielo índigo, y el calor brilla sobre los lechos secos de los lagos. Los árboles de acacia proporcionan un paraguas de sombra para los rebaños de gemsbok y springbok, y los agujeros en la arena son el hogar de suricatas y ardillas de tierra.Pasamos tres días en el parque y vimos algunas cosas fantásticas. Un caracal dormitando a la sombra. Un guepardo al lado de la carretera. Un gato salvaje africano que se refugia en una cueva en lo alto de la meseta, y una hiena marrón que se enfrenta con un chacal. 

A Maia le encantaba buscar animales, y nos sorprendió su capacidad de concentración. Pasamos horas seguidas en el auto, y cada vez que se aburría, simplemente se quedaba dormida. Se las arregló para dormir durante nuestro momento más memorable: un orgullo de leones acechando a pocos metros del auto, su piel rojiza pintada de oro a la luz de un nuevo amanecer. Su avistamiento favorito fue en el campamento. La llevé a caminar por el recinto cercado mientras su papá construía la fogata y hablaba con sus compañeros de campamento.Cuando me di la vuelta unos segundos más tarde, ella estaba yendo en línea recta hacia la cerca y un "cachorro", que resultó ser un chacal salvaje. Probablemente no sea el mejor compañero de juegos para un niño pequeño del tamaño de una merienda. 

Padre e hija de picnic en el Parque Transfronterizo Kgalagadi
Jessica Macdonald

Pierna Seis: Kimberley

El viaje a casa nos llevó a través de Kimberley, donde se fundó la industria de diamantes de Sudáfrica a fines del siglo XIX. Fuimos a ver el Big Hole , una mina a cielo abierto que es el hoyo excavado a mano más grande del mundo. A Maia le gustó mucho explorar los túneles subterráneos del minero, y luego, retrocedimos en el tiempo con un paseo por las calles empedradas de la antigua ciudad minera. Fue una última parada adecuada para nuestro viaje, que superó todas nuestras expectativas y demostró que, lejos de limitar las oportunidades para la aventura, los niños pequeños son en realidad los compañeros de viaje perfectos.